When "White Devils" Join the Deen

When "White Devils" Join the Deen

White American converts to Islam...
Juliette Galonnier - Notes & Documents de l'OSC 2015-01
  • King Fahad Mosque (Culver city, CA) - Clinton Steeds - CC-BY-2.0King Fahad Mosque (Culver city, CA) - Clinton Steeds - CC-BY-2.0

Notes & Documents de l'OSC n° 2015-01, février 2015, 44p.

When ‘White Devils’ join the Deen.
White Americans converts to Islam
and the experience of Non-normative Whiteness

Juliette Galonnier
PhD student, OSC

Juliette Galonnier (OSC)

This paper focuses on white converts to Islam as anomalous individuals in a world where race and faith have become closely intertwined. Because they disrupt classic understandings of whiteness and enter a setting, the Muslim community, where whiteness is neither unmarked nor dominant, I argue that white converts to Islam can be characterized as “non-normative whites.” I show that, by virtue of their discordant racial and religious identities, white converts to Islam develop a form of reflexivity that sheds light on the underlying assumptions attached to white skin in America. Using ethnography and in-depth interviewing with 42 converts, I thus explore how non-normative whites relate to their own whiteness. I demonstrate that whites too are subjected to racial objectification, although in ambivalent and at times contradictory ways. The last part of the paper examines the daily strategies used by white converts to maneuver their whiteness and defuse racial tensions within the Muslim community. The wide range of interpretive repertoires they employ presents a picture of whiteness that is more complex than what most academic studies make it seem.

Dans un monde où les catégorisations ethno-raciales et religieuses s'entrecroisent et souvent se confondent, cet article analyse les convertis “blancs” à l'Islam comme des figures atypiques du processus de racialisation du religieux. Les convertis musulmans blancs viennent perturber les catégories du sens commun qui associent l'Islam à une certaine appartenance ethno-raciale et la “blancheur” à une certaine appartenance religieuse. Par ailleurs, les convertis pénètrent dans un espace, la communauté musulmane, où leur blancheur n'est ni dominante ni normative. Pour toutes ces raisons, les convertis blancs à l'Islam peuvent être caractérisés comme des "blancs atypiques" qui jettent un éclairage nouveau sur les significations attachées à la peau blanche aux États-Unis. Cet article, qui mobilise ethnographie et entretiens biographiques, explore la façon dont ces individus se positionnent vis-à-vis de leur propre identité ethno-raciale. L'article révèle que les convertis blancs sont sujets à diverses assignations raciales, avec des effets ambivalents voire contradictoires. La dernière partie de l'article examine les stratégies que les convertis mobilisent pour désamorcer les tensions ethno-raciales liées à leur blancheur au sein de la communauté musulmane, un espace où leur présence ne va pas de soi et fait parfois l'objet de contestations. La diversité des répertoires interprétatifs et des registres de justification auxquels les convertis ont recours dressent un portrait de la blancheur aux Etats-Unis bien plus complexe que ce que la plupart des études laissent paraître.

Juliette Galonnier has been honoured twice by Northwestern University: Winch prize, best 2nd year Paper (2014), and  Presidential Fellowship 2014.

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