Gene-edited babies: China wants to be the world leader, but at what cost?

Recent claims of the world’s first gene-edited babies have sparked a strong response, to say the least. In particular, the Southern University of Science and Technology, which employs the researcher involved, He Jiankui, stated in a press release that they were not aware of his work, that it took place off campus, and that it was a case of potential scientific misconduct that would not go unaddressed.

The striking news marks a sharp increase in the controversy surrounding human genome editing. But this isn’t the first time a Chinese team has used the CRISPR technique on human embryos in a way that few researchers from other countries have attempted, and the country has claimed several firsts in the field.

The debate about China’s advances in this area broke out of laboratories and scientific circles a few years ago. In a 2015 New York Times article, “A scientific ethical divide between China and West”, Yi Huso, director of research at the Chinese University of Hong Kong Centre for Bioethics, stated: “I don’t think China wants to take a moratorium […] People are saying they can’t stop the train of mainland Chinese genetics because it’s going too fast.”

However, there are some important things to understand about the state of human genome editing in China today. First, access to surplus embryos in China isn’t much easier than anywhere else. On average, 83% of Chinese couples going through IVF procedures decide to keep their embryos up to three years after giving birth to a child. In the United States, approximately 62% of American couples keep their embryos up to five years after a birth. In France, of 220,000 frozen surplus embryos, just 20,000 can be made available for research, and less than 10% of those have been effectively used.

The new technological race

But China has entered a “genome editing” race among great scientific nations and its progress didn’t come out of nowhere. China has invested heavily in the natural-sciences sector over the past 20 years. The Ninth Five-Year Plan (1996-2001) mentioned the crucial importance of biotechnologies. The current Thirteenth Five-Year Plan is even more explicit. It contains a section dedicated to “developing efficient and advanced biotechnologies” and lists key sectors such as “genome-editing technologies” intended to “put China at the bleeding edge of biotechnology innovation and become the leader in the international competition in this sector”.

Chinese embryo research is regulated by a legal framework, the “technical norms on human-assisted reproductive technologies”, published by the Science and Health Ministries. The guidelines theoretically forbid using sperm or eggs whose genome have been manipulated for procreative purposes. However, it’s hard to know how much value is actually placed on this rule in practice, especially in China’s intricate institutional and political context.

In theory, three major actors have authority on biomedical research in China: the Science and Technology Ministry, the Health Ministry, and the Chinese Food and Drug Administration. In reality, other agents also play a significant role. Local governments interpret and enforce the ministries’ “recommendations”, and their own interpretations can lead to significant variations in what researchers can and cannot do on the ground. The Chinese National Academy of Medicine is also a powerful institution that has its own network of hospitals, universities and laboratories.

Another prime actor is involved: the health section of the People’s Liberation Army (PLA), which has its own biomedical faculties, hospitals and research labs. The PLA makes its own interpretations of the recommendations and has proven its ability to work with the private sector on gene editing projects. In January 2018, the Wall Street Journal reported that 86 patients had been enlisted into a clinical trial in an attempt to cure cancer. A Chinese start-up, Anhui Kedgene Biotechnology, was involved in this partnership with the PLA hospital 105, in Hefei province.

It is still to early to tell what is really at stake here. The Ng-Ago precedent should make everyone cautious of such major announcements: even published articles can be retracted, and peer-reviewed research amended. This announcement is not even at that stage. And the media timing is just a bit too perfect, as Antonio Regalado, MIT Technology Review’s senior biomedicine editor, stated in a tweet: "This is clearly not the end of the story, just another dramatic step into the new age of gene editing.The Conversation"

Guillaume Levrier, is a PhD candidate at CEVIPOF (Sciences Po's Research Centre for Political Research), Sciences Po. This article has been republished from The Conversation, under a Creative Commons licence. Read the original article.

More articles like this

En chantier

En chantier

A la rentrée 2021, Sciences Po verra le déménagement d’une partie de ses activités sur le site du 1, place Saint-Thomas d’Aquin à Paris : l’ancien hôtel de l'Artillerie aura achevé sa mue pour devenir le coeur du futur campus parisien. Mais, pour le moment, le lieu est le terrain de jeu des pelleteuses et des hommes de l’art. Notre photographe, Martin Argyroglo, s'est baladé sur le chantier.

Lire la suite
150 étudiants de Sciences Po au Paris Peace Forum

150 étudiants de Sciences Po au Paris Peace Forum

Du 11 au 13 novembre 2019, se tient à Paris la deuxième édition du Paris Peace Forum. Initié par le président Emmanuel Macron et co-organisé par 8 membres fondateurs dont Sciences Po, ce forum réunit de nombreux acteurs de la gouvernance mondiale. 30 chefs d’État et 150 étudiants de l’École des affaires internationales de Sciences Po (PSIA) ont répondu présents.

Lire la suite
Quels financements publics pour les énergies renouvelables en France ?

Quels financements publics pour les énergies renouvelables en France ?

En France et dans le monde, le développement des énergies renouvelables électriques s’est jusqu’à présent largement appuyé sur des mécanismes de soutien public. Ces mécanismes financent généralement la différence entre la rémunération de leur production sur le marché de l’électricité et le prix cible garanti par l’État au producteur renouvelable. Alors que la programmation pluriannuelle de l’énergie (PPE) vise à multiplier par trois les capacités de production éoliennes et photovoltaïques en dix ans et que, dans le même temps, les coûts de production de ces technologies sont amenés à baisser, quel besoin de financement public pour les énergies renouvelables électriques peut-on anticiper ?

Lire la suite
Joseph Stiglitz, l'économie contre les inégalités

Joseph Stiglitz, l'économie contre les inégalités

Joseph Stiglitz, prix Nobel d'économie, séjourne ce semestre d'automne à Sciences Po, partageant à cette occasion ses travaux avec les étudiants et les chercheurs de l'établissement. L'économiste se livre ainsi sur son parcours et sa carrière, mais aussi sur ses inspirations, ses rapports à l'œuvre de Keynes et ses convictions pour de meilleures politiques publiques, luttant de manière efficace contre les inégalités.

Lire la suite

"Sciences Po, c'est le Harvard français"

La Mastercard Foundation, en partenariat avec Sciences Po, attribue des bourses qui permettent d’accompagner et de former des étudiants du continent africain talentueux et engagés. Témoignages d'étudiants bénéficiaires de ce dispositif.

Lire la suite
Make it Work : Sciences Po s'engage pour le climat

Make it Work : Sciences Po s'engage pour le climat

Suite à l’annonce de Frédéric Mion, en mars 2019, Sciences Po s’engage pour le climat à travers un ensemble d’initiatives éco-responsables regroupées sous le programme “Climate Action: Make it Work”. Programme événementiel dédié, audit des enseignements, plan d'action écoresponsable, consultations en ligne : toutes les communautés de Sciences Po sont invitées à devenir des acteurs engagés pour mener la transition écologique.

Lire la suite
Eric Vinson : “Le droit de croire ou de ne pas croire”

Eric Vinson : “Le droit de croire ou de ne pas croire”

Destinée aux ministres du culte, aux cadres des communautés religieuses et aux professionnels travaillant autour du fait religieux et de la laïcité, “Emouna” est une formation unique dans le paysage universitaire français. Ce programme propose en effet à ses étudiants de découvrir l’environnement politique et institutionnel qui entoure les pratiques religieuses, la laïcité et les différentes religions. Le tout, dans une perspective interdisciplinaire et non-confessionnelle. Qu’est-ce qu’un programme laïque sur les religions ? Qu’y apprend-on ? Depuis 2018, Eric Vinson, spécialiste du fait religieux et de la laïcité, est le responsable pédagogique de cette formation. Il nous explique le sens d’Emouna.

Lire la suite
Nicolas Mathieu : “J’aime la littérature réaliste et cruelle”

Nicolas Mathieu : “J’aime la littérature réaliste et cruelle”

Prix Goncourt 2018 pour son livre Leurs enfants après eux, qui prenait pour sujet la jeunesse désoeuvrée de l’est de la France, Nicolas Mathieu était l’invité de Sciences Po ce 23 octobre 2019. Abordant les sujets de ses inspirations littéraires, de la reproduction des élites ou encore de la politique, l’écrivain s’est prêté au jeu de l’interview vidéo.

Lire la suite
Soutien à Fariba Adelkhah et Roland Marchal

Soutien à Fariba Adelkhah et Roland Marchal

Jeudi 17 octobre 2019. 

La détention en Iran de notre collègue Roland Marchal, directeur de recherche CNRS au CERI, vient d'être rendue publique. Pour des raisons de sécurité, les autorités françaises n'avaient pas encore révélé la nouvelle de son arrestation et nous avaient demandé de respecter cette consigne de discrétion.

Lire la suite